Et kunstnerindtryk af det britiske angreb på franske skibe ved Mers-el-KébirEt kunstnerindtryk af det britiske angreb på franske skibe ved Mers-el-Kébir

3. juli 1940 - I 1940, da Anden Verdenskrig begyndte at komme i gang, var Storbritanniens Royal Navy den stærkeste maritime styrke i verden med det største antal krigsskibe og med flådebaser over hele kloden. Den amerikanske flåde kom på en tæt andenplads. På tredjepladsen kom Japan med sin spirende flådemagt, mens Frankrigs formidable flåde sejlede ind på en fjerdeplads.


Og det var problemet for den britiske premierminister Winston Churchill . Slaget om Atlanterhavet var startet i september 1939 med aksemagterne i Tyskland og Italien, der forsøgte at forhindre væsentlige forsyninger i at nå Storbritannien. Det blev anslået, at mindst 20 forsyningsskibe skulle ankomme hver dag, hvis landet havde noget håb om at fortsætte med at kæmpe krigen.

Allerede over for store skader fra fjendtlige ubåde (U-både), mente Churchill, at slaget ville være tabt, hvis Tyskland tog kontrol over den franske flåde og tilføjede den til deres egen maritime styrke. Han frygtede også, at en kombineret fransk-italiensk-tysk flåde kunne dominere Middelhavet.

Tyskerne havde invaderet Frankrig i maj og Paris faldt den 14. juni Som en del af den våbenstilstandsaftale, Frankrig underskrev med nazisterne den 22. juni, besatte Tyskland det nordlige Frankrig og hele Frankrigs Atlanterhavskyst ned til grænsen til Spanien.

I en af ​​sine få indrømmelser gik Hitler med på, at den franske flåde, selvom den var afvæbnet, ikke ville blive overgivet og forblive under fransk kontrol, omend under tysk og italiensk 'administrativt tilsyn'.

Selvom Churchill ikke vidste det, frygtede Hitler, at den franske flåde ville sejle for Storbritannien, hvis Tyskland forsøgte at overtage den, og franske destroyere under britisk kontrol ville vippe den militære balance mod tyske ubåde i Atlanterhavet.

Da Frankrig var ved at kollapse under det tyske angreb, admiral Francois Darlan , chef for den franske flåde, ødelagde Frankrigs atlantiske flådebaser for at modarbejde nazisterne og sejlede Atlanterhavsflåden til Middelhavshavnen Toulon. Han beordrede sine admiraler til at styrte deres skibe, hvis tyskerne forsøgte at tage dem.

Forankret i Storbritannien på dette tidspunkt havde Frankrig to slagskibe, fire krydsere, otte destroyere og adskillige mindre fartøjer, mens andre skibe tilhørende den franske flåde - Marine Nationale - var i havn i Alexandria, Egypten. Den største koncentration var dog forankret ved Mers-el-Kébir og Oran, Algeriet.

Presset af Churchill lovede admiral Darlan, at han ikke ville tillade Tyskland at tage kontrol over hans skibe, men Churchill og hans krigskabinet vurderede, at flåden var for magtfuld til at risikere en akseovertagelse.

I sin bog, Twelve Turning Points Of The Second World War, skriver P.M.H. Bell skrev: 'Tiderne var desperate; invasion [af Storbritannien] syntes nært forestående; og den britiske regering havde simpelthen ikke råd til at risikere, at tyskerne tog kontrol over den franske flåde”.

Han tilføjede, at udsigten til en invasion hjulpet af franske skibe besat af tyskere - hvilket må have virket som en betydelig mulighed på det tidspunkt - bare var for stor en risiko at tage. Darlans forsikring blev ikke anset for sikker nok i betragtning af indsatsen.

I overensstemmelse hermed satte Churchill 'Operation Catapult' i gang, som havde til formål at neutralisere den franske flåde. Det begyndte med boarding og erobring af franske skibe i britiske havne. Der var ringe modstand, men tre franske besætningsmedlemmer ombord på en ubåd blev dræbt.

En magtfuld Royal Navy taskforce, ledet af HMS Hood under kommando af admiral Sir James Somerville blev derefter sendt til Mers-el-Kébir. Han blev bedt om at stille et ultimatum til franskmændene, der ville kræve, at de gjorde et af følgende:

* Slut dig til Royal Navy i at fortsætte krigen med Tyskland.
* Sejl til en britisk havn med reduceret besætning for at blive interneret i varigheden.
* Sejl til Vestindien eller USA og forbliv der resten af ​​krigen.
* Skulder deres skibe inden for seks timer.

Hvis de nægtede alle fire muligheder, blev Somerville beordret til at ødelægge de franske skibe for at forhindre, at de blev taget til fange af tyskerne. Han havde modtaget en besked fra Admiralitetet, som lød: 'Du er beskyldt for en af ​​de mest ubehagelige og vanskelige opgaver, som en britisk admiral nogensinde har været udsat for, men vi har fuld tillid til dig og stoler på, at du udfører den. ubønhørligt.'

I mangel af et tilfredsstillende svar på ultimatum lancerede briterne, hvad den modvillige Somerville senere beskrev som et 'skammeligt' luft- og søangreb på franskmændene den 3. juli. Bombardementet dræbte 1.297 franske soldater, sænkede et slagskib og beskadigede fem skibe. . Fem britiske fly blev skudt ned og to besætningsmedlemmer dræbt.

Men operationen gik ikke som planlagt. I al røgen og kaoset flygtede kampkrydseren Strasbourg sammen med fem destroyere og kom til Toulon. Somerville skrev senere til sin kone: 'For at lade slagkrydseren undslippe og ikke afslutte flere franske skibe, skulle jeg ikke blive overrasket, hvis jeg blev lettet med det samme. Sandheden er, at mit hjerte ikke var i det, og du må ikke have et hjerte i krig.'

Churchill havde en anden grund til angrebet. Han var desperat efter amerikansk støtte og ifølge hans primære privatsekretær Eric Seal: 'Han var overbevist om, at amerikanerne var imponeret over hensynsløshed i forhold til at håndtere en hensynsløs fjende; og i hans sind var den amerikanske reaktion på vores angreb på den franske flåde af største betydning.'

I sin bog, The Second World War: The Mediterranean 1940-1945, skrev Paul Collier: 'Angrebet er stadig kontroversielt den dag i dag og skabte megen vrede mellem Storbritannien og Frankrig, men det demonstrerede også for verden og for De Forenede Kongerige. Stater i særdeleshed, Storbritanniens forpligtelse til at fortsætte krigen med Tyskland for enhver pris og uden allierede, hvis det bliver nødvendigt.'

I et efterskrift til historien forsøgte tyskerne at erobre den franske flåde med base i Toulon i november 1942, men alle skibe af enhver militær værdi, inklusive Strasbourg, blev styrtet af franskmændene. Mange franskmænd så dette som bevis på, at der aldrig havde været tale om, at de skulle overgive deres skibe til tyskerne, og at den britiske aktion ved Mers-el-Kébir havde været et unødvendigt forræderi.

Churchill modtog et brev fra admiral Darlan: 'Premierminister, du sagde til mig: 'Jeg håber, du aldrig vil overgive flåden'. Jeg svarede: 'Der er ikke tale om at gøre det'. Det forekommer mig, at du ikke troede på mit ord. Ødelæggelsen af ​​flåden ved Toulon har netop bevist, at jeg havde ret.'

Udgivet: 23. juni 2020



Relaterede artikler og billeder

  • Den ydmyge begyndelse af Churchill, den politiske kæmpe

    Den ydmyge begyndelse af Churchill, den politiske kæmpe

    Winston Churchill, Storbritanniens legendariske premierminister i krigstid blev født på denne dag. Overraskende nok ankom den store statsmand til denne verden på en meget usædvanlig måde. 30. november 1874
  • 'Hitler bliver nødt til at knække os eller tabe krigen'

    Det tyske Luftwaffe hamrede på det britiske RAF, indtil en rasende og frustreret Hitler ændrede planen og muligvis krigens udfald. 29. december 1940
  • Tæmningen af ​​Winston Churchill

    Tæmningen af ​​Winston Churchill

    Winston Churchill holdt en følelsesladet tale til det canadiske parlament denne dag, den 30. december 1941. Hans fotografi fra den dag er lige så mindeværdigt. 30. december 1941

Beslægtede kendte personer

Artikler om begivenheder i juli