Alfred Vanderbilt - Alfred Vanderbilt - 'en kærlig og omsorgsfuld mand'

7. maj 1915 - Den amerikanske mangemillionær Alfred Vanderbilt døde som en helt på denne dag i et forsøg på at redde kvinder og børn ombord på linjefartøjet Lusitania, som blev sænket af en tysk U-båd.


Skibet, der ejes af Cunard Line, blev bygget for at dominere den meget lukrative transatlantiske passagerhandel. Søsat i 1906 blev det færdiggjort året efter som det største skib i verden med en vægt på 31.550 tons.

Jomfrurejsen med det 787 fod (240 meter) lange linjeskib fandt sted den 7. september 1907, da hun sejlede fra Liverpool i England til New York City. På denne dag var skibet ved at vende den rejse og var på vej til Storbritannien fra New York med 1.959 passagerer og besætning om bord.

Men det var tiden for Første Verdenskrig og Tyskland, med en formidabel flåde af ubåde – eller U-både – forsøgte at stoppe vitale forsyninger, der nåede Storbritannien over Atlanten. Tyskland havde erklæret havene omkring Storbritannien for en krigszone og advaret om, at allierede skibe i området ville blive sænket uden varsel.

Ingen troede seriøst, at denne trussel ville gælde for et ikke-militært luksuspassagerskib som Lusitania, især da hun helt sikkert ville have mange neutrale amerikanere om bord.

Men Tyskland havde en anden holdning, og dets ambassade i USA havde anbragt en advarsel i 50 amerikanske aviser, inklusive dem i New York, for at forklare farerne ved at sejle til Storbritannien. Der stod:

Varsel!

Rejsende, der har til hensigt at begive sig ud på Atlanterhavsrejsen, bliver mindet om, at der eksisterer en krigstilstand mellem Tyskland og dets allierede og Storbritannien og dets allierede; at krigszonen omfatter farvande, der støder op til de britiske øer; at skibe, der sejler under Storbritanniens flag, eller nogen af ​​dets allierede, i overensstemmelse med formel meddelelse givet af den kejserlige tyske regering er udsat for ødelæggelse i disse farvande, og at rejsende, der sejler i krigszonen på Storbritanniens skibe eller hendes allierede gør det på egen risiko.

Den kejserlige tyske ambassade i Washington, D.C., 22. april 1915.

Nogle aviser i New York havde trykt advarslen direkte ved siden af ​​Cunards liste over afrejsedatoer, og da Lusitania kom i gang, var havnen fyldt med journalister. De så, at skibet trods den tyske trussel var pakket med passagerer.

Det er klart, at de mente, at et luksuslineskib uden åbenbar militær værdi ikke ville være et mål. To andre faktorer øgede tilliden. For det første havde Cunard erklæret Lusitania for at være den 'hurtigste og største damper nu i Atlanterhavstjenesten'. Så i det højst usandsynlige tilfælde af en trussel, mente man, kunne hun overgå ethvert tysk fartøj og dermed undslippe fare.

For det andet flere rige og kendte mennesker som f.eks Alfred Gwynne Vanderbilt og vinhandler George 'Champagne King' Kessler var kommet ombord, hvilket inspirerede tillid. De ville naturligvis have haft adgang til information på højt niveau, der advarede dem, hvis der virkelig eksisterede fare.

William Turner, kaptajnen på Lusitania, kendt som 'Bowler Bill', fordi han normalt bar en bowlerhat, når han var i land, modtog råd fra det britiske admiralitet om, hvordan man undgår at gøre sit skib til et let mål. Han blev opfordret til at ændre kurs med få minutters mellemrum med uregelmæssige intervaller, så den undvigende taktik med zigzagging ville forpurre ethvert forsøg fra U-både på at plotte Lusitanias kurs.

Kaptajn Turner ignorerede rådet, og om eftermiddagen den 7. maj, lige ved et næs nær Kinsale, County Cork, Irland, eksploderede en torpedo affyret af en tysk U-båd midtskibs på Lusitanias styrbord side. Den blev efterfulgt af en anden eksplosion, muligvis forårsaget af skader på skibets dampmaskiner.

Atten minutter senere var Lusitania forsvundet under bølgerne, og 1.198 mennesker, inklusive 128 amerikanske statsborgere, blev druknet. Af de 1.959 passagerer og besætning overlevede kun 761.

Ofrene inkluderede Alfred Vanderbilt, som i løbet af disse 18 minutter havde udført ekstraordinære handlinger af mod. Han kunne ikke svømme, men gjorde intet forsøg på at trænge igennem menneskemængden og komme ind i en redningsbåd.

I stedet hjalp han og hans kammertjener roligt flere kvinder og børn i sikkerhed. Ifølge rapporter så en steward Vanderbilt 'forgæves forsøge at redde en hysterisk kvinde' og råbte til ham: 'Skynd dig hr. Vanderbilt, ellers vil det være for sent!' Vanderbilt lyttede ikke og fortsatte med at hjælpe kvinder og børn.

En rapport i New York Times fire dage senere fortalte om, hvordan en kvindelig passager overhørte tycoonen sige til sin kammertjener: 'Find alle de børn, du kan.' Ifølge rapporten skyndte manden at samle børn, og da han bragte dem til Vanderbilt, 'styrtede millionæren til bådene med to små i armene ad gangen.'

Rapporten tilføjede, at 'da han ikke kunne finde flere børn, gik han til hjælp fra kvinderne og anbragte så mange, som han kunne sikkert, i bådene. Han fortsatte sin indsats til det sidste.'

Vanderbilt blev sidst set hjælpe en sygeplejerske med at tage et redningsbælte på, men før han kunne afslutte med at sikre det, blev de begge vasket af dækket. Liget af den 37-årige millionær blev aldrig fundet.

Formand Woodrow Wilson havde meddelt i starten af ​​krigen, at USA ville forblive neutral, og han blev støttet af et flertal af det amerikanske folk.

Men forliset og tabet af så mange passagerer, inklusive de 128 amerikanere, forårsagede en bølge af indignation over hele USA, og det var forventet, at en krigserklæring ville følge. Regeringen holdt imidlertid fast i sin neutralitetspolitik, og dens reaktion på forliset bestod blot i, at tre separate sedler blev sendt til Berlin, hvor de fordømte den tyske ubådskrigspolitik.

For at berolige Amerika gav tyskerne en uformel forsikring til præsident Wilson om, at der ikke ville ske en gentagelse af Lusitania-hændelsen, og at de ville afslutte deres 'synk ved syne'-politik. Det gjorde de den 18. september 1915.

Det blev dog genindført den 1. februar 1917 og i april samme år var fem amerikanske handelsskibe blevet sænket, hvilket fik USA til at erklære krig. Lusitanias forlis blev et ikonisk symbol i militære rekrutteringskampagner.

Alfred Vanderbilts barnebarn voksede op på historier om sin bedstefars galanteri. Som 65-årig PR-medarbejder fortalte Alfred Vanderbilt III til Irish Times i april 2021: 'Han brugte sine sidste minutter på at redde børnene på Lusitania. Jeg kan ikke komme i tanke om nogen modigere. Hvordan gør du det?'

Da barnebarnet besvarede sit eget spørgsmål, tilføjede han: 'Han var blevet opdraget til at gøre det rigtige. Han så sit øjeblik, og han tog det. Hvad jeg har hørt fra min familie igen og igen, er hvilken vidunderlig mand han var. Det er ikke som om han var en dårlig fyr, der fik et godt ry på grund af sin død. Han var virkelig en kærlig og omsorgsfuld mand.'

Udgivet: 21. april 2021



Relaterede artikler og billeder

Beslægtede kendte personer

Artikler om begivenheder i maj